El Chocuaco se puede distinguir de las otras garzas con gran facilidad, por su pico muy ancho, y largo para su espesor. Es un ave de hábitos nocturnos.

En Costa Rica el chocuaco se encuentra en todas las tierras bajas de ambas costas Pacífico y Caribe, también se le puede encontrar en la Región Huetar Norte. Habita por lo general, donde las ramas de los árboles se juntan y están suspendidas sobre aguas calmas o de poco movimiento.

Se alimenta durante la noche, cazando en aguas poco profundas crustáceos -especialmente camarones (langostinos) que están activos durante la noche -, anfibios, peces, insectos y pequeños mamíferos.

Esta garza es natural de las Américas. Su distribución comprende México, toda América Central, y en Sudamérica hasta el norte de Argentina.

Para cazar sus presas no parece seguir las estrategias de otras garzas, ya que utiliza su ancho pico como una cuchara más que como un arpón. Sumerge el pico cerrado, y cuando contacta con una presa, lo abre súbitamente creando un efecto de vacío que favorece la entrada rápida de la presa junto con agua y fango. La presa queda atrapada en el interior y expulsa el agua y el fango elevando la cabeza y mediante una membrana expansible de la parte inferior de su pico.

Vive en parejas de entre 5 a 12 parejas

Durante la época de reproducción, en Costa Rica se extiende entre febrero y julio, permanece en parejas aisladas, o en grupos de unas 5 a 12 parejas. En ocasiones forman colonias mixtas con otros ardeídos, como el martinete común (Nycticorax nycticorax) o la garcita verdosa (Butorides striata). En algunos lugares anida una segunda vez en el mismo año.

Construye el nido con palitos y sobre ramas frondosas de manglares u otros árboles, que sitúa a unos 0,4-10 metros sobre el agua o el suelo. Pone de 2 a 4 huevos que incuban durante unos 23 a 28 días la hembra y el macho. Los pollos tienen un pico grueso y ancho de color gris oscuro, y son alimentados por la noche, también, por ambos progenitores. El juvenil no consigue el plumaje del adulto completamente hasta por lo menos el tercer año.